Nashin Mahtani


Construction of the Trans Kalimtan Highway across Balikpapan Bay. Film still from Tidak ada Kapital (There is No Capital), 2020. © Mahtani and Turpin.
(img cropped)

Torrential Urbanism and the Future Subjunctive

La reputación de Yakarta como la “ciudad que se hunde más rápidamente en el mundo” ha atraído un frenesí de documentación mediática de la ciudad a través de una lente de ruina impulsada por el cambio climático. Informadas a través de tonos gigantescos y a menudo condescendientes (“¡la urbanización salió horriblemente, terriblemente mal!”), estas narrativas apelan al sensacionalismo de los medios sin tener en cuenta las complejidades tácticas de las economías políticas heterogéneas en juego en las industrias de la ayuda y la especulación climática. El hundimiento de Yakarta no se puede considerar por separado de las largas historias de privatización del agua, proyectos de desarrollo (neo) coloniales y las políticas de comercio e inversión. Sin embargo, las historias de los medios de comunicación reductores a menudo recurren a una moralización de los distritos del norte de la ciudad propensos a las inundaciones y de sus habitantes como indigentes, irreparables y desechables, sin reconocer la multitud de residentes visceralmente inmersos y que viven activamente en este urbanismo torrencial. Mientras los periodistas internacionales recurren a representaciones incendiarias que perpetúan un carácter de desechabilidad y escapismo, los residentes han forjado alianzas sin precedentes, han compartido el trabajo de coproducir vidas viables entre estos futuros inciertos y han desarrollado formas de cálculo colectivo adecuadas a sus predicamentos caleidoscópicos y anidados.

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The winning competition entry, “Nagara Rimba Nusa” [Forest Archipelago City] depicts a kind of forest futurism wherein the new urban center is crossed by undisturbed, organic waterways and surrounded by a lush tropical landscape.

Jakarta’s reputation as the “fastest sinking city in the world” has drawn a frenzy of media documentation of the city through a lens of climate change-driven doom. Reported through gargantuan and often condescending tones (“urbanization gone horribly, horribly wrong!”), these narratives appeal to media sensationalism while disregarding the tactical complexities of heterogenous political economies at play in the industries of climate speculation and aid. The sinking of Jakarta cannot be considered separately from long histories of water privatization, (neo)colonial development projects, and the politics of trade and investment. Yet reductive media stories often resort to a moralization of the northern, flood-prone districts of the city and their inhabitants as destitute, irreparable, and disposable, failing to recognize the multitude of residents viscerally immersed and actively living in this torrential urbanism. While international journalists resort to inflammatory representations that perpetuate a stature of disposability and escapism, residents have forged unprecedented alliances, shared in the work of co-producing viable lives among these uncertain futures, and developed forms of collective calculus adequate to their nested and kaleidoscopic predicaments.

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